Gliese 581 d, une exoplanète habitable ? - 13 juin 2007 - 15:05 (Par Etienne Jean de la Perle)

Gliese 581 d, une exoplanète habitable ?
Gliese 581 d, une exoplanète habitable ?

Des études récentes ont montré que la planète « Gliese 581 c » était sans doute trop chaude pour qu’on puisse espérer s’y installer un jour, mais en revanche certains astronomes pensent qu’un autre exoplanète « Gliese 581 d » pourrait quant à être elle bien habitable.

Les astronomes et ont poussé des cris de joie lors de la découverte en avril dernier d’une nouvelle planète cinq fois plus massive que la Terre et d’un diamètre d’environ 1.5 fois celui de la Terre. La planète connue sous le nom de Gliese 581 c est située à 20.5 années-lumières de la Terre, gravitant dans la zone habitable de Gliese 581 où il ne fait ni trop chaud ni trop froid pour que l’eau puisse exister sur sa surface, ce qui rend possible la présence de vie.

« Sur la carte au trésor de l’univers, certains pourraient être tentés de marquer d’un X cette planète »d’après l’un des membres de l’équipe qui a découvert cette planète, Xavier Delfosse de l’Université de Grenoble. Aujourd’hui cependant, il semble que Gliese 581 c ne soit pas le paradis. Une nouvelle analyse publiée par des astronomes d’Allemagne et du Texas, a conclu que la planète était sûrement une serre étouffante, inadaptée à la vie telle que nous la connaissons et donc inhabitable.

« Elle est trop chaude » a déclaré Dr. Cuntz, qui faisait partie de l’équipe de théoriciens dirigée par Werner von Bloh de l’Institut pour la recherche sur l’Impact climatique de Postdam, en Allemagne. « Je ne recommanderai pas aux être humains d’aller s’installer sur cette planète à l’heure actuelle ».

Cependant les astronomes ont déclaré qu’une autre exoplanète dans le système, huit fois plus lourde que la Terre et plus loin de son étoile, avait émergée des calculs comme une demeure potentiellement plaisante. La planète, appelée Gliese 581 d, orbite à une distance de 200 milliards de kilomètres de la Terre, ce qui en temps normal la rendrait trop froide pour l’eau liquide. Mais les astronomes pensent que le même effet de serre qui enflammerait une planète plus petite proche, réchaufferait une exoplanète plus grande telle que Gliese 581 d et la rendrait vivable.

« Nous ne pouvons pas refroidir l’atmosphère d’une planète, mais nous pouvons le réchauffer » expliquait le DR. Cuntz. Dans une publication qui a été soumise au Journal Astronomy and Astrophysics, lui et ses collègues ont émis ces hypothèses à propos de l’exoplanète Gliese 581 d. « Malgré les conditions défavorables de cette planète, au moins certaines formes primitives de vie sont capables d’exister sur sa surface ».

Mais les autres astronomes, s’ils étaient d’accord pour dire qu’il y avait un consensus sur le fait que 581 c était trop chaude pour la vie, sont en revanche sceptiques devant cette publication, ces astronomes décrivant la publication comme étant spéculative, se basant sur le fait que les planètes de Gliese ressembleraient à la Terre.

La principale leçon à retenir de tout cela selon Sara Seager, une chercheuse au Massachussets Institute of Technology, est que l’idée d’habitabilité est beaucoup plus complexe que la simple localisation des orbites des planètes. Les astronomes réalisent seulement à quel point l’idée d’habitabilité est compliquée. »

Note de la rédaction : Nous nous excusons pour l'erreur qui s'était glissée dans cet article à propos de la distance entre Gliese 581 d et la Terre. Il s'agit bien de 200 milliards de kilomètres de distance entre les deux planètes et non de 36 millions.

Mots-clés : Gliese – astronome

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