L'enfant de Lucy a été découvert en Ethiopie il est le plus vieux de l'humanité - 21 septembre 2006 - 10:00 (Par Etienne Jean de la Perle)


L'enfant de Lucy a été découvert en Ethiopie il est le plus vieux de l'humanité

Le plus vieil enfant de l'histoire de l'humanité a été découvert en Ethiopie, rapporte la revue Nature. Le fossile de « l'enfant de Lucy » a été découvert à Dikika en Ethiopie. Ce fossile d'enfant est vieux de 3,3 millions d'années. De plus, il est presque complet, selon un article paru dans Nature ce 21 septembre.

Des paléontologues ont découvert en Ethiopie le squelette fossile d'un enfant australopithèque vieux de 3,3 millions d'années, vraisemblablement féminin, approximativement âgée de 3 ans. C'est la première fois qu'un fossile d'enfant presque complet est retrouvé pour un ancêtre aussi ancien dans l'histoire de l'évolution de l'homme. L'enfant a été retrouvé à Dikika au Nord-Est de l'Ethiopie. Il appartient à l'espèce Australopithecus afarensis, comme la célèbre Lucy, découverte dans l'Hadar éthiopien.

D'après l'anthropologue éthiopien Zeresenay Alemseged (Max Planck Institute, Allemagne), qui a dirigé les fouilles, l'enfant était une fille. Le squelette est bien préservé et presque complet : le visage, la boîte crânienne, le torse, une bonne partie des membres inférieurs et supérieurs, ont été dégagés des sédiments. Cinq années ont déjà été nécessaires pour dégager le squelette de sa gangue de sédiments et le travail n'est pas finis.

L'enfant serait âgé de 3 ans selon une étude réalisée sur sa boîte crânienne. Cette découverte du squelette du plus vieil enfant de l'histoire de l'humanité comprend d'autres éléments squelettiques précédemment inconnus de l'époque du pliocène dont un os hyoïde ayant une morphologie africaine typique de celle d'un singe. L'os hyoïde, parfois appelé os lingual, est le seul os du corps humain qui ne soit pas articulé avec d'autres os du squelette. Il se trouve au dessus du larynx dans la partie antérieure du cou, au dessous de la base de la langue. Cet os remplit des fonctions importantes relativement aux organes du goût, de la voix et de la déglutition.

L'os du pied met en évidence, de façon « claire », que l'enfant avait comme moyen de locomotion la bipédie mais d'autres éléments montrent que l'enfant pouvait aussi se déplacer d'arbres en arbres ce qui fait que le principal moyen de locomotion d'Australopithecus afarensis n'a toujours pas été déterminé.

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